Réputé pour ses techniques innovantes et son réalisme émotionnel, son talent et son talent artistique seraient supérieurs à Michel-Ange, né près d'un siècle après lui, ce qui rend l'œuvre de Donatello d'autant plus remarquable et révolutionnaire.

Né à Florence vers 1386, Donatello, ou "petit Donato", était le fils d'un cardeur de laine. Être né dans la classe des artisans signifiait que, en tant que jeune homme, il avait la possibilité d'acquérir des compétences et un métier. Bien qu'il soit documenté qu'il a reçu sa première éducation avec la famille Martelli, il a appris son amour du travail du métal lorsqu'il s'est formé dans un atelier d'orfèvrerie local.

Cependant, c'est plus tard, lorsqu'il entre en apprentissage chez le grand Lorenzo Ghiberti, que ses dons artistiques commencent à se développer. En effet, on dit que l'influence de Ghiberti est restée avec Donatello tout au long de sa carrière, évidente dans l'émotion et le réalisme de son travail.

On sait peu de choses sur Donatello, l'homme. Il semble y avoir un consensus général sur le fait qu'il était un homme bien vivant qui se consacrait à son travail et à la poursuite de l'expression artistique. Il ne s'est jamais marié, mais a bénéficié d'un large cercle d'amis influents et érudits. Bien qu'il ne soit pas lui-même un intellectuel, il est profondément influencé par le mouvement humaniste de l'époque.

Premiers travaux

L'apprentissage de Donatello chez Ghiberti a duré moins de 5 ans. Il semble cependant que le jeune artiste eut suffisamment de temps pour devenir suffisamment confiant pour accepter ses propres commandes rémunérées. Il existe des documents indiquant qu'il recevait des paiements pour son travail à partir de 1406, à seulement 20 ans.

Seulement 2 ans plus tard, en 1408, il avait terminé son premier David, une belle statue de marbre maintenant abritée dans le Bargello à Florence. Le David a été chargé de s'asseoir au sommet de la cathédrale de Florence, mais à la fin, il était trop petit pour être vu du sol, il s'est donc retrouvé sur la place devant la mairie.

Ce David, aussi beau soit-il, montre bien l'influence du style gothique, prisé des contemporains de Donatello. C'est la preuve d'un jeune artiste qui n'avait pas encore développé son propre style, un style qui allait changer à jamais le monde de l'art.

En 1408, Donatello travaillait sur une nouvelle sculpture de saint Jean l'Évangéliste. C'est dans cette œuvre qu'il s'éloigne pour la première fois du style gothique vers le style classique dont il sera si célèbre. En regardant cette sculpture aujourd'hui, qui se trouve dans le Duomo de Florence, il est clair que l'artiste avait trouvé son génie.

Il n'adhérait plus au symbolisme traditionnel de l'art religieux, mais avait plutôt injecté de la vie dans la pierre en créant un réalisme détaillé de l'anatomie et de l'expression faciale. La statue est rendue encore plus imposante par l'utilisation intelligente et classique de la perspective par Donatello lorsque, réalisant que la statue serait assise au-dessus du spectateur, il a allongé les jambes de la figure pour assurer des proportions réalistes.

Œuvre la plus célèbre

L'œuvre la plus importante et la plus connue de Donatello est sans aucun doute le David en bronze. Commandé par Cosimo de 'Medici, un florentin extrêmement éminent de l'époque, vers 1430, le bronze est une œuvre phare de la renaissance car il s'agit du premier nu debout libre façonné depuis l'Antiquité.

La statue contraste fortement avec son rendu en marbre car elle détaille clairement l'énergie physique et émotionnelle du sujet, ce qui fournit un travail tout à fait plus humain. Aujourd'hui, on le trouve au Musée du Bargello à Florence.

Une autre œuvre remarquable en bronze qui à l'époque était considérée comme la plus grande œuvre de Donatello est nommée Gattamelatta ou "Speckled-Cat". Commandée à Padoue en 1443 et achevée en 1450, elle représente Erasmo da Narni, célèbre soldat de fortune de la renaissance, habillé pour le combat à califourchon sur son cheval. Cette sculpture a été la première statue équine en bronze coulé depuis les Romains.

Il était et est considéré comme si remarquablement vivant qu'il est devenu par la suite un étalon-or pour tous ces travaux de bronze depuis, y compris ceux de l'empereur Napoléon. La statue se trouve encore aujourd'hui sur la place principale de Padoue.

Toute liste des grandes œuvres de Donatello ne serait pas complète sans mentionner la Madeleine pénitente. Commandée par le couvent de Santa Maria di Cestello en 1455 à Florence, elle représente la Madeleine pendant son séjour dans le désert se repentant de ses péchés. Sculptée dans du bois, elle représente une femme décharnée et hagarde dans une attitude de prière.

Dans cette sculpture, Donatello a atteint un sommet de réalisme inégalé. Peinte pour mettre en évidence les effets de sa douleur, la Madeleine est si émotionnellement travaillée que son angoisse est palpable. La statue est exposée aujourd'hui au Museo dell'Opera del Duomo de Florence.

Influences importantes

L'influence principale de Donatello était certainement le sculpteur de bronze, Lorenzo Ghiberti. Au cours de son apprentissage avec lui, Donatello a aidé Ghiberti à créer les portes du baptistère nord à Florence et il aurait beaucoup appris sur le style gothique privilégié par son mentor. Comme on le voit dans une grande partie de son travail, il aurait également appris l'art de faire cohabiter la vie et le mouvement.

Une influence supplémentaire est également venue de l'amitié de Donatello avec Brunelleschi, un collègue sculpteur et architecte. Le couple a passé plusieurs années à Rome, étudiant les classiques. Cet intérêt est devenu une quête de toute une vie et a inspiré ses plus grandes œuvres.

Son amour de la forme classique l'a également amené à développer de nombreux amis humanistes, y compris les de'Medicis qui étaient d'importants mécènes des arts. Bien que toutes ces influences soient claires dans les œuvres de Donatello, il est également vrai qu'il était un penseur indépendant et un visionnaire.

Bien qu'il aurait, comme tout artiste, puisé dans le travail contemporain de l'époque, il ne serait pas influencé par le statu quo ou les normes de son époque, et c'était son véritable génie. Sa vision claire est ce qui a fait de lui une influence sur les artistes qui ont suivi tout au long de la renaissance et à ce jour.

Le style de Donatello

La signature de Donatello était sa maîtrise de la sculpture. Il a développé une façon de réunir réalisme et émotion dans son travail comme aucun autre avant lui. Son travail a sans aucun doute marqué un tournant à la fois dans la façon dont les artistes créent et dans la façon dont les gens perçoivent l'art. Cependant, il y avait un autre style de sculpture important que Donatello a lancé. Connu sous le nom de schiacciato ou "aplatissement", c'est une technique où le sculpteur peut créer un effet 3D avec très peu de profondeur.

C'était un métier que Donatello a perfectionné et utilisé à bon escient dans son Saint Georges et le Dragon, L'Ascension et La Donation des Clés et L'Assomption de la Vierge, entre autres œuvres. Sa nouvelle approche de la sculpture sur surface plane était si populaire qu'il a en fait dirigé un atelier à Padoue pendant plusieurs années pour former de jeunes artistes à maîtriser cette nouvelle compétence.

L'héritage de l'artiste

Donatello a été le premier à s'éloigner des limites du maniérisme gothique et à embrasser la fraîcheur du réalisme classique. Il a apporté la beauté des œuvres romaines et grecques dans une nouvelle lumière et les a rendues plus fluides et humaines. Ce changement, même s'il ne s'agissait peut-être que d'un artiste suivant sa propre vérité, a posé un cadre pour des générations d'artistes qui ont suivi son sillage.

Les goûts de Michel-Ange et Raphaël ont probablement été rendus audacieux par les changements que Donatello a eu le courage de faire; tout en quête de perfection. Aujourd'hui encore, les artistes s'inspirent du souffle et de l'expression que Donatello a réussi à apporter à son travail ; faire vivre du métal, du plâtre et du bois. Voir aussi les sculptures beaucoup plus tardives de Rodin du XIXe siècle en France ainsi que l'architecture et les œuvres d'art sculptées du catalan Antoni Gaudi.