Peint à la détrempe (le principal médium de peinture sur panneau de l'époque) et or sur bois, il représente une majestueuse Vierge caressée sur la joue par son enfant, flanquée de saint Pierre, de l'archange Gabriel, de l'archange Michel et de saint Paul.

Le naturalisme physique et psychologique des personnages du Polyptyque de Bologne met en évidence à quel point le réalisme de Giotto contraste avec la stylisation traditionnelle de l'art chrétien byzantin.

Comme Giotto lui-même, si certains aspects du polyptyque de Bologne sont connus, bien d'autres font l'objet de controverses. Le contraste clair-obscur de la draperie et la plasticité des personnages du polyptyque de Bologne montrent des traces du style plus tardif et plus mature de Giotto. Daté entre 1330 et 1334, le tableau présente la signature de Giotto sur la marche du trône de la Vierge Marie.

Cependant le polyptyque de Bologne n'est pas l'œuvre de sa main, c'est un assemblage réalisé par les membres du grand atelier sous sa formation, probablement d'après ses dessins. Parmi les élèves éminents figuraient les artistes florentins Masodi Banco et Taddeo Gaddi, dont les œuvres explorent le réalisme tridimensionnel de Giotto.

En tant qu'apprenti, Giotto a travaillé en étroite collaboration avec son maître Cimabue, ensemble ils ont travaillé sur le plafond de l'église Saint-François à Assise, représentant des scènes de la vie du saint. Cependant, bien que Giotto se soit tourné vers Cimabue et d'autres maîtres médiévaux pour trouver des indices sur le sujet et l'emplacement de ses fresques, il a conduit le mouvement à s'éloigner des figures irréalistes et fluides des œuvres médiévales en introduisant à la place des peintures religieuses mettant en scène de vraies personnes avec de vraies émotions dans une tridimensionnalité vibrante.

L'Enfant Jésus de Giotto dans le polytyque de Bologne en est un exemple clé, mettant en vedette la constitution potelée d'un vrai enfant, atteignant le visage de sa mère et donnant des coups de pied dans ses jambes comme le ferait un vrai enfant.

Peintre et historien de l'art, Giampietro Zanotti a été le premier à décrire le polyptyque de Bologne en 1732 lorsqu'il a été retrouvé dans la petite église de Santa Maria degli Angeli à Bologne. Il a attribué au client Gerra Pepoli, dont la famille a régné sur Bologne dans la première moitié du XIVe siècle, mais le client était en fait Bertrando del Poggetto qui a commandé à Giotto entre 1330 et 1334 le retable de la chambre privée du pape Jean XXII dans le Palazzo-Castello de Porta Galliera à Bologne.

Aujourd'hui hébergé à la Pinacothèque nationale de Bologne, le polyptyque de Bologne de Giotto représente les éléments clés et le génie de l'artiste réputé pour avoir dirigé la redirection des arts de la stylisation médiévale vers le naturalisme de la Renaissance. Ou comme le dit le peintre, architecte et historien de l'art Giorgio Vasari, Giotto "a fait une rupture décisive avec le... style byzantin et a donné vie au grand art de la peinture tel que nous le connaissons aujourd'hui, en introduisant la technique du dessin précis d'après nature. "