Der 5. September 1774 markierte die Ankunft des Babys Caspar, und er verbrachte den Rest des 18. Jahrhunderts damit, seine technischen Fähigkeiten zu entwickeln, die hinter einem der bedeutendsten deutschen Künstler der Geschichte stehen würden. Er wurde in Greifswald geboren, einer kleinen Stadt im heutigen Deutschland. Diese Region stand zu und um seine Lebenszeit unter dem Einfluss verschiedener Nationen, und ein Teil dieser Instabilität spiegelte sich in seiner Arbeit wider.

Friedrich studierte bis Mitte zwanzig in der dänischen Hauptstadt Kopenhagen und zog nach Abschluss seines Studiums nach Dresden. Sein Vater, Adolf Gottlieb Friedrich, entschied sich für eine besonders förmliche Erziehung der Familie mit zehn Kindern und bediente sich des damals in diesem Teil Europas verbreiteten lutherischen Glaubenssystems. Sein Vater stammte aus der Arbeiterklasse und war in verschiedenen Berufen tätig. Da es bis ins späte 18. Jahrhundert zurückreicht, bleiben immer noch einige Fragezeichen über sein Familienleben, einige Quellen deuten darauf hin, dass sie alle Privatunterricht erhalten haben, während andere etwas anderes vermuten lassen.

Friedrichs Arbeit hatte bei vielen Gelegenheiten eine düstere Atmosphäre, und vielleicht wurde dies durch seine früheste Tragödie beeinflusst – den Tod seiner Mutter Sophie, zu diesem Zeitpunkt war er gerade sieben Jahre alt. In den folgenden zehn Jahren verlor er dann zwei Schwestern und einen Bruder, obwohl dies in dieser Zeit viel häufiger vorkam als heute in Europa. Das erklärt, warum große Familien damals die Regel waren.

Schon früh studierte Friedrich künstlerische Techniken, unter anderem an der Universität Greifswald. Er lernte Zeichenkünste und verbrachte auch Zeit in der Natur, wo er unter freiem Himmel arbeitete. Vielleicht würde diese Zeit seine Konzentration auf die Landschaftsmalerei inspirieren, die einen Großteil seiner Karriere bestimmen würde. Seine Lehren umfassten auch Theorien über Natur und Religion und wie sie miteinander verflochten waren. Wiederum haben sich Elemente davon in seinen bekanntesten künstlerischen Stil eingearbeitet. Anschließend zog er von seiner Heimatstadt nach Kopenhagen, wo die Bildhauerei erstmals Eingang in sein Denken fand, ebenso wie das Genre des Stilllebens.

In Kopenhagen ließ sich der Künstler von verschiedenen Literaturstilen inspirieren und wurde auch von einigen der großen holländischen Landschaftsmaler des 17. Jahrhunderts bekannt. In diesen Jahren vor den modernen Medien mussten sich viele Künstler die Mühe machen, Kunst persönlich zu studieren, anstatt darüber zu lesen oder sich genaue Fotografien vergangener Kunstwerke anzusehen.

Die Experimente des Künstlers mit verschiedenen Medien setzten sich nach seinem Umzug nach Dresden im Jahr 1798 fort. Er fügte seinen Fähigkeiten Radierungen, Druckgrafiken und Holzschnitte hinzu, vielleicht inspiriert von einem der größten Beitragenden zu diesen Techniken und einem deutschen Landsmann, Albrecht Dürer. Sein Bruder arbeitete als Zimmermann und er hätte direkt von ihm einige Kenntnisse über verschiedene Arten von Materialien und deren Verarbeitung erhalten. Rembrandt van Rijn war ein weiterer berühmter europäischer Künstler, der sich mit jeder dieser verschiedenen Kunstformen beschäftigte und bei jeder davon Vorteile fand.